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Surface and contours

Most of the topographical information about Venus’ surface was obtained by the Soviet missions Venera 15 and 16 and by the American space probes Pioneer et Magellan during the period1978 to 1994. Our knowledge concerns about 98% of the surface. The only way to penetrate Venus’ cloud layer is with radar, bouncing it back off the surface from an orbiting probe or even from the Earth. In fact, many images were obtained in the middle of the 70s with the giant antenna at Arecibo in Porto Rico giving a resolution of 12 cm. The radar surveys indicate a varied terrain with mountains, plains, high plateaus, volcanoes, crest and impact craters.

Image en fausses couleurs obtenue à partir des données radar recueillies par l’orbiteur Pionneer-Venus. Les couleurs indiquent l’altitude, avec en rouge les altitudes les plus élevées et en bleu les dépressions. Quelques structures géographiques sont mentionnées : au nord-ouest, les plateaux d'Ishtar Terra et du Lakshmi Planum, où culmine le mont Maxwell; au sud de l'équateur, le plateau d'Aphrodite Terra, avec le Maat Mons tout à fait à l'est; au sud est, l'Alpha Regio et plus à l'ouest, la Beta Regio ; en bleu clair, les vastes plaines de Vénus ; en bleu foncé, les vastes dépressions vénusiennes. Crédits : NASA/JPL
False colour image obtained from radar data from the orbiter Pioneer-Venus. (credit: NASA) Read more

The planet’s surface seems to be orange which could be due to oxidation identical to that seen on Mars. The age of the crust has been evaluated at 500 million years, which is young in the history of the solar system. Lunar continents are over 4 billion years old. The dating is done by counting the number of craters and the orbit of the planet. More craters mean an older surface. Venus reveals about 1000 impact craters.

As there are no oceans on Venus there is also no ‘sea-level’ reference. Planetologists have taken the average planetary radius as a reference. This is 6051.84 km. Globally, Venus is a fairly flat terrain; about 60% of the surface doesn’t rise more than 500m above the average level. Altitude variations are weak, about 2 to 3 km, except for a few mountainous regions. The ‘continents’ rise about 10 km, compared to a difference of 25km on Mars and of 20km on Earth.

Répartition des élévations des surfaces sur la Terre, Mars et Vénus. Sur Terre (au centre), les structures du relief se regroupent autour de deux niveaux distincts : les continents surélevés et les fonds des océans. La surface de Vénus est particulièrement plate : à peu près 60% du terrain est situé à moins de 500 m du niveau moyen, fixé à 6051.84 km. Seuls quelques structures sont plus élevées. En comparaison, les structures à la surface de Mars s’étalent sur un plus grand intervalle possible de niveaux, mais ne présentent cependant pas comme c’est le cas pour la Terre, une distribution à double pic. Crédits : 2003, Professor Kenneth R. Lang, Tufts University
Spread of surface on Mars, Earth and Venus. (credit : 2003, Professor Kenneth R. Lang, Tufts University)
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