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Surface et relief (2ème partie)

Le relief de Vénus présente 2 hémisphères très différents avec une dichotomie Nord/Sud : au Nord une région montagneuse avec des plateaux; au sud de vastes plaines de lave.

Vue hémisphérique de Vénus obtenue à partir des données récoltées par la sonde Magellan, centré sur 90 degrés de longitude est. Magellan a cartographié 98% de la surface de Vénus avec une résolution approchant les 100 m. L’image ci-dessus a été réalisée à partir d’une mosaïque d’images. L’absence de données de certaines zones a été comblée par celles recueillies par le radar d’Arecibo (Porto Rico), ainsi que par les données altimétriques des sondes Venera et Pioneer-Venus. Un traitement d’images adapté a été utilisé pour améliorer le contraste et accentuer les détails. Les couleurs sont attribuées en fonction de l’altitude : en bleu, les dépressions et en rouge le relief.
(credit: NASA)
Vue hémisphérique de Vénus obtenue à partir des données récoltées par la sonde Magellan, centré sur 90 degrés de longitude est. Magellan a cartographié 98% de la surface de Vénus avec une résolution approchant les 100 m. L’image ci-dessus a été réalisée à partir d’une mosaïque d’images. L’absence de données de certaines zones a été comblée par celles recueillies par le radar d’Arecibo (Porto Rico), ainsi que par les données altimétriques des sondes Venera et Pioneer-Venus. Un traitement d’images adapté a été utilisé pour améliorer le contraste et accentuer les détails. Les couleurs sont attribuées en fonction de l’altitude : en bleu, les dépressions et en rouge le relief.

La surface vénusienne est principalement occupée par de douces et vastes plaines (à 70 %), dont les ondulations ne dépassent pas les 1000 m d'amplitude. Ces vastes plaines ont été baptisées de Planitiae : certaines plaines portent d’ailleurs un nom, comme l’Atalanta Planitia, la Guinevere Planitia ou la Lavinia Planitia. De plus, ces immenses plaines sont parsemées de grands bassins (de 400 à 600 km de diamètre) peu profonds (200 à 700 m) qui serait des vestiges d’anciens cratères.

La surface de Vénus est dominée par de nombreux plateaux et montagnes. Deux plateaux gigantesques (baptisé chacun Terra), semblables à nos plaques continentales, se distinguent :

  • L’Ishtar Terra, dans l’hémisphère nord de Vénus (situé à la latitude 70°N). Ses dimensions sont celles de l’Australie. Il mesure en effet 1000 km de long sur 1500 km de large. S’y trouvent, à l’est du plateau, les plus hautes montagnes de Vénus (plus de 9000 m), surplombées par le mont et volcan Maxwell qui culmine à 11 800 m pour une circonférence de 750 km. Dans sa partie centrale et plus à l’ouest, s’y trouve un plateau surélevé, Laksmi Planum, qui domine de 3000 à 4000 m les plaines voisinantes. Laksmi Planum est un immense plateau de 2 500 km de diamètre, soit trois fois le plateau tibétain;
  • Aphrodite Terra au sud de l’équateur vénusien. Ce gigantesque plateau est de la taille de l'Amérique du sud et mesure environ 15 000 km de long. Des massifs montagneux y culminent à 9000 m à l'ouest (le Maat Mons notamment, deuxième plus haut sommet de Vénus avec plus de 9000 m d’altitude) et à 4000 m à l'est. Ce mont est également un volcan qui pourrait être encore en activité, car la sonde Magellan a révélé qu'il était entouré de lave récente;
  • D'autres plateaux se détachent des plaines de Vénus, mais ces derniers sont bien moins importants que les deux plateaux précédents. On notera tout de même l’Alpha Regio, une série de cuvettes, d'arêtes, et de plis qui s'agencent dans toutes les directions et qui a pour altitude moyenne les 4000 m ; la Beta Regio, remarquable puisqu'on y aurait trouvé de hautes formations volcaniques dont les sommets, récents, atteignent les 4000 m d'altitude;
  • Des dépressions très profondes, parfois larges de plusieurs centaines de kilomètres, profondes de plusieurs milliers de mètres et long de milliers de kilomètres, sillonnent la surface de la planète (20 % de la surface vénusienne). Ainsi, la partie la plus au nord-ouest d’Aphrodite Terra est une grande vallée de 250 km de large et de 2250 km de long, où se trouve le point le plus bas de Vénus qui descend à 2900 m sous le niveau moyen.
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